美打造极音速飞船:既是飞机又是火箭

5月28日,美国军方已经同意向波音公司支付1亿多英镑的费用,以便打造一架试验性的极音速飞船,从而便于美国政府执行高度机密的日常性太空任务。

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目前,波音公司已经将此试验性新型飞船的代号定义为“幻影飞梭(Phantom Express)”,不过,美国军方打高级研究机构则将此飞船代号称为“XS-1”。据称,这个“极音速”飞船既可以当作飞机,又可以称作运载火箭。

按照相关的协议,波音将获得美国军方提供的1.46亿美元(约合1.12亿英镑)的资金,并按照严格的规格来打造这艘新型太空飞船。将来,这艘飞船还将能够把小型卫星即刻送入太空轨道。

“幻影飞梭”飞船最初由美国国防高级研究计划局(DARPA)的技术专家设想出来,计划于2020年发射。

目前,波音方面一直拒绝就研发此飞向的费用等相关事宜置评。

据称,这艘“幻影飞梭”飞船的大小与一架商业飞机相当。起飞时将如同火箭,能够将自身送入大气层之外的太空,在转身和着陆之前将能够释放出可张开的第二级火箭和卫星。该飞船在着陆时就像飞机在跑道上那样。

美国国防高级研究计划局发言人贾内德·亚当斯(Jared Adams)宣称,XS-1项目的目标就是要能够让该飞船达到“10天飞行10次”的强度。

波音方面声称,该公司仍在对发射场地进行评估,但亚当斯却表示,“幻影飞梭”飞船将从卡纳维拉尔角市(位于美国佛罗里达州布里瓦德县大西洋沿岸的一条狭长的陆地)。据称,波音公司的其它两个飞机项目也将在卡纳维尔角市实施。目前为止,波音还打造了美国军方的X-37B自动机械太空飞机。

X-37B飞机就像是微型太空飞机,近期刚刚创下了太空飞行最长时间的纪录,该飞机也是美国空军机队中的一架,在轨道运行期间,已执行了长达700多天的神秘且高度机密的试验项目。

与X-37B不同的是,“幻影飞梭”飞船可以自主进入太空,而X-37B飞机则是通过可扩张的火箭发送出去。“幻影飞梭”飞船将利用火箭引擎制造商Aerojet Rocketdyne的液体燃料AR-22引擎提供动力支持。

“幻影飞梭”飞船能够反重量上限达3000英磅(约合1361公斤)卫星送入地球周围的低高度轨道。

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